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大部分報導都聚焦在比特幣劇烈起伏的不定性,更將比特幣視為一種非常靠不住的貨幣概念。到街上問問路人對比特幣的了解,如果對方可以說出一二,大概會提到新聞中那些最出名的報導:比如,毒販在絲路(Silk Road)網站 上使用比特幣被逮到的故事;或者會提到價格波動無常,並說出泡沫這樣的字眼;又或者他們可能會想起那個名字像出自蘇斯博士(Dr. Seuss)故事的Mt. Gox 突然有大筆比特幣消失不見,但也只知道那是東京一個無名的線上交易所。也許他們聽說過有人在尋找中本聰(Satoshi Nakamoto)這個創造比特幣的神祕人物。

所有圍繞比特幣而起的花絮都精彩有趣,同時也對了解比特幣的由來很重要。但若是因此把比特幣斥為騙局,那就是在排拒某種可能改變人生的東西。比特幣是具革命性的數位科技,具有徹底改變銀行業務與商業經營模式的潛力,而且有可能帶領新興市場的數十億人進入現代數位化、全球化的整合經濟。如果這場貨幣革命真的奏效(但目前為止仍是個大哉問),許多至今仍被視為理所當然的事情,將如古騰堡印刷術那麼古老過時。

現在我們用來管理貨幣匯兌與資產的制度,可以追溯到文藝復興時代的梅迪奇(Medici)家族,當時銀行首次在歐洲取得貨幣經濟的主導地位。那些人是最早的科技破壞創新者、激進的思想家,他們發現社會大眾的需求並予以滿足。本質上,他們設法在存款人和借款人之間媒合斡旋,引入存款人多餘的資本,再分配給需要的借款人,這些過程全都要收取費用。這就是矽谷投資人稱為網絡效率(network efficiency)的戲劇版。藉由將社會上不計其數的債務和索償權納入單一銀行的總帳,銀行家建立一套強大的集中式新信任制度。在他們專業的中介服務協助下,原本對彼此無法充分信任的陌生人就能談生意了。事實上,梅迪奇家族建立了一套強而有力的貨幣創造系統——金錢不再只是實體的貨幣,而是組織、擴張以及分攤社會債務與支付的系統。這為商業貿易大爆炸開路,進而創造財富與資本,提供資金讓文明大國得以發展並征服世界。

可是銀行在這套集中式信任系統中變得太過強大,導致陌生人沒有銀行媒合就無法做生意,世界上日益複雜又相互連結的經濟體只能完全依賴銀行的中介。他們留在機構內部的總帳成為社會了解公民之間債務與支付狀況的重要工具。銀行因此建立了最大的競租(rent-seeking)事業,確立它們是收取費用的守門人,促使經濟運作的金融流動管理人。位在這個金流發送和接收兩端的任一方別無選擇,只能和銀行打交道,。隨著這個新的金融業務擴張並且變得更複雜,其他競租中間人也將自己定位成專門提供中介信任的業者——從早期的債券及證券經紀人到保險經紀人,到財務律師,再到現在的第三方支付業者及信用卡公司。以目前的運作情況來說,如果那些中間人停止現有的業務,我們高耗能的全球經濟體系將全面崩潰。種種因素只會讓位在中心的銀行更加強大,以至於原本理應賦予人民力量的系統,卻孕育出一種危險的依賴性。這就是導致華爾街巨獸出現的原因,最後在2008年將整個世界帶到災難邊緣。

加密電子貨幣(cryptocurrency)因此出現了,比特幣便是加密電子貨幣的一種。這項技術的天才之處在於它剔除了中間人,但又保留基礎架構讓陌生人可以彼此交易。方法是從集中式(centralized)金融機構手中拿走維護總帳這個至關重要的角色,交給獨立自治的電腦網絡,建立一套自外於任何機構控制而運作的去中心化(decentralized)信任系統。從核心本質來說,加密電子貨幣是建立在一個不容破壞的共同總帳原則之上,這份總帳完全公開,時時由那些基本上可以各自獨立運作的高效能電腦驗證。理論上,這代表我們不需要銀行和其他金融中介者代替我們形成信任關係。大多數加密電子貨幣系統將這個以網絡為基礎的總帳稱之為「區塊鏈」(blockchain),可取代中間人的工作,因為它可以有效地告訴我們交易的另一方是否付得出錢。

藉由消除中間人及其相關費用,加密電子貨幣可望降低做生意的成本,並減少這些中介機構內部可能產生的貪腐,以及涉入它們豐沛人脈圈中的貪腐政治人物。加密電子貨幣使用的公開總帳,可以公開那些難以窺測的政經體系內部運作。

事實上,這項技術用在推動公開透明及責任歸屬的潛力,遠超過做為金錢和支付之用,因為可以排除掌控交易資訊的中間人;以選舉為例,熱衷加密電子貨幣的人就能發現這項技術具有終結舞弊的可能性。而此技術的核心本質就是一種不同以往的社會組織形式,可望從權威精英手中奪回金錢及資訊的掌控權,讓金錢及資訊的所屬人重新掌握自己的資產與才華。

本書作者邁可的鄰居,史考特.羅賓斯(Scott Robbins)的說法代表著美國中產階級的普遍認知,許多中產階級的西方人難以理解,為什麼加密電子貨幣可以改善他們的生活。「我就是不明白為什麼要關心比特幣?」史考特有一天晚上提起。

「為什麼我得關心比特幣?」

當然,如果只是把焦點放在比特幣可以為我們省下每一筆信用卡交易2%或3%的手續費,就很難讓人對「加密電子貨幣革命」感到激動興奮。但如果能意識到一年87兆美元的全球經濟產出,有多少類似的費用是被那些銀行及金融機構分走,感受顯然大不相同。當加密電子貨幣可以繞過那些中間人時,其中省下的費用可能就高達幾兆美元了。我們每個人可以從這幾兆美元中取得自己的一份,不管是企業藉由省下財務成本而創造的就業機會,又或者是讓我們受益於降低利率,以及銀行與信用卡帳戶收取的手續費⋯⋯等等。

另外再想想,從你開始賺錢及花錢的那一刻,就開始不斷地將金錢的一部分交給那些中間人,那些錢累積下來可能多達幾百萬美元。加密電子貨幣可望停止這種外流,並將錢放回你的口袋。這是比特幣最基本的價值主張,也是史考特為什麼應該關心比特幣的答案。

加密電子貨幣當然不是沒有瑕疵和風險。有些人擔心,如果採用比特幣模式,這種獎勵電腦所有者維持及管理公開總帳的機制(激勵他們競賽爭取每十分鐘發出的新一批比特幣),可能鼓勵運算能力的破壞性集中。因此,就算比特幣的目的是為了分散貨幣權力,資本主義固有的壟斷傾向還是可能導致部分玩家累積足夠的運算能力,奪取網絡控制權,並將值得信賴的去中心化制度恢復成由利己的集中式機構掌控。比特幣目前還沒有遇到這樣的威脅,許多人也認為威脅永遠不會發生,因為能靠擁有比特幣而獲利的電腦所有者沒有興趣摧毀它。不過,卻無法排除這種可能。

而種種比特幣與犯罪之間的聯想, 如絲路網站一例,使用者企圖利用數位貨幣(digital currency)的匿名性販毒和洗錢。也有許多人擔心比特幣可能挑起經濟危機,因為比特幣剝除政府決策者調節貨幣供給的能力,使得政府沒有機制去抵銷眾人在集體恐慌時囤積的本能。我們將檢視這些重要問題,並說明從事比特幣應用的那群人如何解決這些問題。(摘錄整理自前言)

虛擬貨幣革命:區塊鏈科技,物聯網經濟,顛覆性的支付系統挑戰全球經濟秩序(The Age of Cryptocurrency)

保羅‧威格納(Paul Vigna)、麥克‧凱西(Michael J. Casey)/著;林奕伶/譯

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售價:480元

 

 作者簡介 

保羅‧威格納(Paul Vigna)

《華爾街日報》的市場分析記者,也負責股市及金融分析。同時擔任華爾街 MoneyBeat 節目的專欄撰寫及主播。

麥克‧凱西(Michael J. Casey)

《華爾街日報》金融專欄作家,撰寫全球金融趨勢,文章也經常刊載於華爾街日報的MoneyBeat 部落格。


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